Kampeerwinkelketen De Vrijbuiter is begin augustus failliet gegaan. Het bedrijf is volgens de curatoren ten onder gegaan aan een combinatie van te ambitieuze groeidoelstellingen, langjarige verplichtingen en tegenwind voor de detailhandel in het algemeen.

Al het personeel is ontslag aangezegd, maar zij bleven de afgelopen weken aan het werk om de kansen op een doorstart te vergroten. Alle winkels en de webshop bleven tot nader order open. Sinds zaterdag is de winkel van Vrijbuiter in de GoStores in Gouda evenwel voor onbepaalde tijd dicht  gegaan. Bij de curatoren hebben zich inmiddels meerdere geïnteresseerde partijen gemeld. Volgens de curator wordt er in de loop van de week meer duidelijk.

Begrip
De Vrijbuiter bestaat sinds 1985 en is een begrip onder kampeerders. Het bedrijf heeft vier zogenoemde megastores, waaronder die op het Goudse GoStores, en een winkel die exclusief tenten van De Waard verkoopt. Het retaillandschap veranderde de laatste jaren flink door de opkomst van webwinkels. Vrijbuiter is niet de enige keten die daar last van had.

Wilderness
De holding van kampeergigant De Vrijbuiter vroeg vorige maand surseance van betaling aan. Het gaat om de Wilderness, de holding die boven alle vier Vrijbuiter-zaken hangt. De Vrijbuiter heeft filialen in Roden, Zaandam, GoStores in Gouda en Roermond.

De directie heeft alle medewerkers van de Vrijbuiter ingelicht. ,,Op dit moment valt er nog niet veel meer te vertellen. We zijn in gesprek met de bewindvoerders om alle mogelijke opties te bekijken”, zo verklaart algemeen directeur Ivo Richaers.

Zwaar weer
De problemen komen niet geheel onverwacht. Het bedrijf zit al jaren in zwaar weer.

De Vrijbuiter werd opgericht in 1985 door Jaap van Zuijlekom. Het bedrijf heeft vrijwel vanaf het begin een enorme aantrekkingskracht uitgeoefend op kampeerders en recreanten.

De andere drie winkels zijn er in 2008 bij gekomen. In het hoogseizoen werken zo’n 300 mensen in de kampeerhallen, in het laagseizoen ruim honderd. Roden is met 22.000 vierkante meter de grootste vestiging.

Van Zuijlekom breidde de kampeerhal en het assortiment steeds verder uit. Het bedrijf had landelijke bekendheid en op een drukke zaterdag stond het autoverkeer in Roden compleet vast met bezoekers van De Vrijbuiter. De betekenis van De Vrijbuiter voor de middenstand in Roden was niet groot. De bezoekers kochten hun spullen en vertrokken weer naar huis. Pogingen om daar verandering in te brengen leverden niet veel op. Van Zuijlekom stapte in 2007 uit de zaak.

Ombouwoperatie
De Vrijbuiter stond ook in 2014 al op het randje van omvallen. De toenmalige directeur Steven de Raat besloot tot een ombouwoperatie om een eind te maken aan het saaie, stoffige imago van de winkels.

Hij keek daarbij naar de formule die het woonwarenhuis Ikea toepast maar wilde ook online aanbieders van vakanties, touroperators, wandelverenigingen en fietsclubs onder dak halen. Met een nieuw logo, een uitgebreid assortiment en een nieuwe interactieve webshop moesten de klanten weer richting Roden worden getrokken.

Zeeman
Ivo Richaers volgde in 2017 Steven de Raat op als algemeen directeur. Steven de Raat was bijna vier jaar topman van Vrijbuiter. Hij wist te vertellen dat de kampeergigant in 2016 voor het eerst in jaren weer zwarte cijfers noteerde. Uit de jaarrekening over het boekjaar 2016 bleek dat er tot en met september nog een verlies van 22 duizend euro is geschreven, volgens Retailnews. De Raat lanceerde in het filiaal in Zaandam het 2.0-concept. De Vrijbuiterfilialen zijn eigendom van Navitas, het investeringsmaatschappij van de familie Zeeman.

Nu zit het bedrijf dus weer in zwaar weer en worden er gesprekken gevoerd met de door de rechtbank aangewezen bewindvoerders.